Sandra Patron


Sandra Patron


Sandra Patron dirige depuis 2007 le Parc Saint Léger, Centre d’art contemporain où elle a curaté entre autre les expositions personnelles de Lili Reynaud-Dewar, Oscar Tuazon, Simon Starling, Alain Bublex ou encore Gabriel Kuri. Depuis son arrivée, elle a structuré le pôle résidences du centre d’art avec la mise en place de La Grande Ourse et des Résidences Secondaires, placé la production des artistes au cœur du projet hors-les-murs, et développé l’ancrage international du lieu notamment par l’invitation faite chaque année à des commissaires étrangers.
De 1998 à 2007 Sandra Patron a dirigé triangle france à Marseille, artist run space intégrée au Triangle Art Trust, où elle développa notamment un festival bisannuel de performances (action-man-œuvres), des résidences croisées à Hambourg et Barcelone et des expositions de la jeune scène française à l’étranger, à Los Angeles, New York et Vilnius.
Elle est actuellement Présidente de d.c.a / association de développement des centres d’art, vice-présidente de triangle France et membre du comité d’acquisition du cnap (Centre national des arts plastiques).

Project: The Registry of Promise
Space: Parc Saint Léger


Vincent Honoré in conversation with Sandra Patron, Parc Saint Léger, Pougues-les-Eaux


Vincent Honoré What was behind the creation of the art centre in 1998?

Sandra Patron There are two factors behind the creation of the art centre: first of all one man’s passion for contemporary creation, Bernard Bardin, then chairman of the General Council of Nièvre. He wanted this rural area to be rooted, in no ordinary dated nostalgia, but in the times and the questioning that it generates. Then as this region has been hit hard by de-industrialisation and an exodus towards cities, leaving entire sections of its heritage empty. This was notably the case with Pougues-les-Eaux, a spa resort that has been abandoned since the end of the ’70s. Local councillors were hoping to breathe new life into these sites without knowing exactly how to tackle the problem. In any case, chances are that a contemporary art centre had not been envisaged by most of them. Many had their reservations, and the discussions were heated, only Bernard Bardin’s pugnacity enabled the project to come to fruition. 

7_Wilfrid Almendra

2. Wilfrid Almendra, Le Splendid, 2013

V.H. How would you describe the art centre’s unique DNA in relation to other similar structures?

S.P. I think it is the characterful site that prompted me from the outset to consider the artistic project a time to offer artists rather than as a space to be invested. Residencies enable that, in addition to the off-site programme, insofar as we can at certain moments encourage long production processes, at other times react very quickly to requests that require technical expertise made possible by the scope of our local partners.
Paradoxically, the isolation of the site – or in any case its isolation from the art scene – is in my view a constituent part of the project, its strength and originality, this isolation enables a quite unique quality of concentration, for the team as well as for the artists. It also often enables often strong and sometimes friendly links to be formed between us. There is a lovely text by Giorgio Agamben on this matter of friendship and complicity acting as a powerful driving force to create a space for sharing and production, I have great faith in this idea, and there again, our setting is conducive to this type of approach.
Regarding projects that could characterise the way in which we envisage production processes, two examples come to mind: Lili Reynaud-Dewar came here to develop a project around the Black Maria, this first movie production studio conceived by Edison. For several months, the PSL was transformed into a film factory, a loyal troop rallied around his project, costume designers, actors, make-up artists and musicians, the films were shot on site, they were put together on site, the exhibition made this production process perceptible. Likewise Alain Bublex spent over a year on and off at the art centre in 2011 to produce a motorbike prototype in partnership with a local engineering school specialising in the car industry. In the global context in which we work, forging ahead, I realise that this way of working is a real luxury, for myself as well as my team of course, but also and above all for the artists. 

Parc Saint Léger

3. Parc Saint Léger

V.H. You started managing the art centre in 2007. Have you modified the programme or changed the focus of the centre, or quite the opposite do you want to anchor a heritage?

S.P. When I started, I kept the constituent parts of the project: the residency, the scheduling in situ as well as off-site but yes, there have been many changes. I wholeheartedly wanted the place to be anchored on a European level not only through the programme choices but also by inviting foreign curators every year. The residencies were reviewed: one, Les Résidences Secondaires, devoted to emerging artists, the other, La Grande Ourse, is a research residency at the crossroads of disciplines (theory, practical, graphic design) that I organise every year with art schools in Bourges, Cergy, Dijon and the graphic design centre in Chaumont. The off-site programme was reviewed, probably because, at the start, I was quite unsettled by this project and the sociocultural deviations that could result. Not really knowing how to address the question, I simply decided that we were going to do what we knew how to do: to produce artworks with artists. The person in charge of off-site programme was previously a cultural mediator, I decided to recruit an exhibition curator, and this simple decision completely changed the direction.

V.H. Parc Saint Léger is a complex structure that regroups a set of cultural facilities: exhibition space, residencies, publications, off-site actions. How do you combine all these activities into one coherent programme? 

Gabriel Kuri, bottled water branded water. Installation view

4. Gabriel Kuri, bottled water branded water. Installation view

S.P. I do not aspire to combine our different activities at all costs, but I actually worked to make synergy possible, and at the same time – and this is essential for me, for it to be possible for there to be no synergy. For our Résidences Secondaires for example, three month residences devoted to the emerging European scene), we select the artists one year in advance, we initiate discussions with them well ahead, we discuss the off-site programme with them, and very often there is a specific context that stimulates them, so we make this link between the residency and the off-site programme. But sometimes, the artists just need time for a break, for research, to bathe in the Loire and to smoke a cigarette by the fire, and that is fine with us too.

V.H. The location is rural. What bearing does its location have on your programme?

S.P. In concrete terms its rural location means that there is no power struggle with anyone: not in the art world as geographically you are not treading on anyone’s toes, nor locally as up against performing arts centres that are more easily identifiable, art centres are still as strange as UFOs. This lack of any threat to anyone brings great freedom on a daily basis. I am not sure for example that a project like Breathing House by Jean-Pascal Flavien would have been so simple to organise in an urban setting, with the numerous rules involved and the representatives to meet and to convince.

V.H. PIANO wants to create a space for exchange and dialogue between Italian and French art venues. Why did you want to participate and what programme are you proposing?  

S.P. Four years ago, I wished to become involved in the d.c.a office (that initiated PIANO) alongside Claire Le Restif, director of the Crédac, to encourage art centre networking on a European level. The reasons are pragmatic, strategic and artistic at the same time: pragmatic as there is less and less funding, and networking enables us to raise funds to produce our projects; strategic as in the cultural arena in France, we have been isolated for too long from the international scene and its players and there is a need for us, in terms of visibility, impact and symbolic power, to bridge this gap; artistic of course as directing an art centre sometimes means a certain amount of solitude and discussions with colleagues, a fortiori those with other thought processes, are vital. I am for example delighted about the discussions that I have at the moment with Chris Sharp, the curator of our exhibition for PIANO, The Registry of Promise, an exhibition with a literary construction in four chapters. His relationship with art, his approach, the way in which he works with artists, the way in which he perceives this very strange profession known as exhibition curator, is all very refreshing and a source of inspiration for me.

Simon Starling, THEREHERETHENTHERE (la Source). Installation view

5. Simon Starling, THEREHERETHENTHERE (la Source). Installation view

Space: Parc Saint Léger
Protagonists: Sandra Patron
Project: The Registry of Promise


Vincent Honoré Quelles sont les raisons qui ont présidé à la creation du centre d’art en 1998 ?

Sandra Patron La création du centre d’art résulte de deux facteurs : tout d’abord la passion d’un homme, Bernard Bardin, alors président du Conseil Général de la Nièvre, pour la création contemporaine. Il souhaitait ancrer ce territoire rural, non dans une quelconque nostalgie passéiste, mais bien dans son époque et les questionnements qu’elle suscite. Ensuite, parce que cette région a subi de plein fouet la désindustrialisation et l’exode vers les grandes villes, laissant des pans entiers de son patrimoine vacant. C’était notamment le cas de la station thermale de Pougues-les-Eaux, en déshérence depuis la fin des années ’70. Les élus locaux étaient à la recherche d’une nouvelle vie pour ces lieux sans savoir exactement comment envisager le problème, en tout cas, il est fort à parier que créer un centre d’art contemporain n’était pas, pour la majorité d’entre eux, une solution envisagée. Les réticences furent nombreuses, et les débats passionnés, seule la pugnacité de Bernard Bardin a permis au projet de voir le jour. 

V.H. Comment définir l’A.D.N. du centre d’art, ce qui le singularise par rapport à d’autres structures similaires ?

S.P. Je crois que c’est le lieu, avec ses caractéristiques, qui m’a amené dès le départ à envisager le projet artistique comme un temps à offrir aux artistes plus que comme un espace à investir. Les résidences permettent cela, ainsi que la programmation hors les murs, dans la mesure où nous pouvons à certains moments impulser des processus de production longs, à d’autres moments réagir très vite à des demandes qui supposent de mobiliser des compétences techniques qui sont rendues possibles par l’étendue de nos partenaires à l’échelle locale.
Paradoxalement, l’isolement du lieu – ou en tout cas son isolement de la scène artistique – me semble constitutif du projet, il en fait sa force et sa singularité, cet isolement crée une qualité de concentration dans le travail assez unique, tant pour l’équipe que pour les artistes. Il permet également de créer entre nous des liens souvent forts, parfois amicaux. Il y a un très joli texte de Giorgio Agamben sur cette question de l’amitié et de la complicité comme un puissant moteur pour créer un espace de partage et de production, je crois beaucoup à cette idée, et là encore, notre contexte favorise ce type d’approche.
Concernant des projets qui pourraient caractériser la façon dont nous envisageons les processus de production, deux exemples me viennent à l’esprit : Lili Reynaud-Dewar est venue développer un projet autour de la Black Maria, ce premier studio de cinéma imaginé par Edison. Pendant plusieurs mois, le PSL s’est alors transformé en usine à film, une troupe fidèle s’est retrouvée autour de son projet, costumiers, acteurs, maquilleurs, musiciens, on a tourné les films sur place, on les a monté sur place, l’exposition matérialisait ce processus de production. Idem avec Alain Bublex qui, en 2011, a passé plus d’un an par intermittence au centre d’art pour produire un prototype de moto en partenariat avec une école d’ingénieur locale spécialisée dans l’industrie automobile. Dans le contexte global qui est le nôtre, celui d’une fuite en avant généralisée, je mesure à quel point cette façon de travailler est un luxe, pour moi et mon équipe bien sûr, mais aussi et surtout pour les artistes. 

V.H. Vous avez pris la direction du centre d’art en 2007. Avez vous infléchi la programmation ou changé les missions du centre, ou au contraire avez-vous souhaité ancrer un héritage ?

S.P. À mon arrivée, j’ai conservé les éléments constitutifs du projet : la résidence, la programmation in situ et la programmation hors les murs mais oui, les évolutions ont été nombreuses. J’ai voulu résolument ancrer le lieu à l’échelle européenne non seulement par les choix de programmation mais également par l’invitation faite tous les ans à des commissaires étrangers. Les résidences ont été remaniées : l’une, Les Résidences Secondaires, dédiée aux artistes émergents, l’autre, La Grande Ourse, est une résidence de recherche à la croisée des disciplines (théorie, pratique, design graphique) que je produis tous les ans avec les Écoles d’art de Bourges, Cergy, Dijon et le pôle graphisme de Chaumont. La programmation hors les murs a été repensée, sans doute parce que, au départ, j’étais assez déstabilisée par ce projet et les dérives socio-culturelles qu’elle pouvait entraîner. Ne sachant pas vraiment comment aborder la question, j’ai simplement décidé que nous allions faire ce que nous savions faire : produire des œuvres avec des artistes. La chargée de programmation hors les murs était auparavant une médiatrice culturelle, j’ai décidé de recruter une commissaire d’exposition, et cette simple décision a complètement changé le curseur.

V.H. Le Parc Saint Léger est une structure complexe qui regroupe un certain nombre d’équipements culturels : espace d’expositions, résidences, publications, actions hors les murs. Comment unifier toutes ces activités dans un programme cohérent ? 

S.P. Mon souhait n’est pas d’unifier les différents pôles de notre activité à tout prix mais j’ai effectivement travaillé à rendre possibles les synergies, et en même temps – et c’est un point essentiel pour moi, à rendre possible le fait qu’il puisse ne pas y avoir de synergie. Pour nos Résidences Secondaires par exemple (résidences de trois mois dédiées à la scène émergente européenne), nous choisissons les artistes un an avant leur venue, nous entamons le dialogue avec eux bien en amont, nous leur parlons de la programmation hors les murs, et bien souvent il y a un contexte de travail qui les stimule, nous faisons alors ce lien entre la résidence et la programmation hors les murs. Mais parfois, les artistes ont juste besoin d’un temps de pause, de recherche, de baignade dans la Loire et de cigarette fumées au coin du feu, et cela nous va très bien aussi.

V.H. Le lieu est situé en territoire rural. En quoi sa situation informe votre programmation ?

S.P. Etre installé dans un territoire rural, concrètement, cela signifie que vous n’êtes un enjeu de pouvoir pour personne : ni pour le milieu de l’art car géographiquement vous ne marchez sur les plates-bandes de personne, ni localement car face aux structures de spectacle vivant, plus facilement repérables dans les formes qu’elles manipulent, les centres d’art font encore figure d’ovni. N’être un enjeu de pouvoir pour personne confère au quotidien une grande liberté d’action. Je ne suis pas sûre par exemple qu’un projet comme la Breathing House de Jean-Pascal Flavien aurait été si simple à monter dans un terrain urbain, avec sa multiplicité de réglementation et d’interlocuteurs à rencontrer et à convaincre.

V.H. PIANO veut créer un espace d’échange et de dialogues entre des lieux d’art italiens et français. Pourquoi avez vous souhaité participer et quel programme proposez-vous ?  

S.P. Il y a quatre ans, j’ai souhaité m’investir dans le bureau de d.c.a (qui est à l’initiative de PIANO) au côté de Claire Le Restif, directrice du Crédac, précisément pour cette question de mise en réseau des centres d’art à l’échelle européenne. Les raisons sont tout à la fois pragmatiques, stratégiques et artistiques : pragmatiques car les financements se raréfient, et le travail en réseau nous permet de bailler des fonds pour produire nos projets ; stratégiques car en France, culturellement, nous nous sommes trop longtemps isolés de la scène internationale et de ses acteurs et qu’il y a nécessité pour nous, en terme de visibilité, d’impact et de pouvoir symbolique, à combler ce retard ; artistiques bien sûr car diriger un centre d’art engendre parfois de grands moments de solitude et que les échanges avec des collègues, à fortiori ceux qui ont d’autres logiciels de pensés, sont vitaux. Je suis par exemple ravie des échanges que j’ai en ce moment avec Chris Sharp, le commissaire de notre exposition pour PIANO, The Registry of Promise, une exposition de facture littéraire en quatre chapitres. Son rapport à l’art, sa démarche, la façon dont il travaille avec les artistes, la façon dont il conçoit ce métier très étrange qu’on appelle commissaire d’exposition, tout cela est source d’oxygénation et d’inspiration pour moi.

1. Oscar Tuazon & Eli Hansen, IT WAS ONE OF MY BEST COMES, exhibition view, 2010. © Aurélien Mole / Parc Saint Léger
2. Wilfrid Almendra, Le Splendid, 2013. © Aurélien Mole / Parc Saint Léger
3. Parc Saint Léger. © Aurélien Mole / Parc Saint Léger
4. Gabriel Kuri, bottled water branded water, exhibition view, 2013. © Aurélien Mole / Parc Saint Léger
5. Simon Starling, THEREHERETHENTHERE (la Source), exhibition view, 2009. © Aurélien Mole / Parc Saint Léger